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Oriental Outlook – Aprueban El Estudio Ambiental del Gran Canal de Nicaragua: Un avance crucial 2015-12-28 20:40

Por: Shan Xu y Xu Ying 

En la primera semana de noviembre de 2015, el Gobierno de Nicaragua aprobó el Estudio de Impacto Ambiental y Social (en adelante, "EIAS") para el Proyecto del Gran Canal Interoceánico de Nicaragua. Previo a la aprobación del EISA, McKinsey & Company y China Railway Siyuan Survey and Design Group completaron el estudio de viabilidad comercial y viabilidad técnica del Proyecto.

En una reciente entrevista, Pang Kwok Wai, vicepresidente ejecutivo de HKND Group, dijo a Oriental Outlook que el megaproyecto había pasado a la fase de construcción.

Conforme el programa proporcionado por HKND las principales obras, lo que incluye la construcción de la esclusa más grande del mundo y la excavación completa de la vía acuática, darán comienzo a finales de 2016. Antes de eso toda la infraestructura requerida para la logística y los trabajos preparatorios del Puerto Oeste serán establecidas en el plazo de un año.

Con una inversión estimada de US$ 50 mil millones, el Canal propuesto para Nicaragua atravesará Centroamérica, conectando el Océano Atlántico con el Pacífico. Se espera que este proyecto impulse el transporte transoceánico y se beneficie de ello, con unas esclusas y una vía fluvial que han sido diseñadas para ser más grandes y más amplias que las del Canal de Panamá.

HKND Group obtuvo en junio de 2013 el derecho exclusivo para planificar, diseñar, construir, operar y administrar el Gran Canal de Nicaragua y otros posibles proyectos, incluyendo puertos, una zona franca, un aeropuerto internacional y otros proyectos de desarrollo de infraestructura, por hasta 100 años.

El 22 de diciembre del 2014, HKND anunció el inicio de la construcción del Gran Canal Interoceánico de Nicaragua. 

Sin embargo, debido a su gran envergadura y desde que el plan se hizo público, el Proyecto ha sido objeto de ataques de escépticos, provenientes de ciertos medios occidentales, en cuanto a su posible impacto ambiental, rentabilidad e incluso fue considerado como una amenaza geopolítica por ser una vía transoceánica y por su proximidad a los Estados Unidos. 

Pang Kwok Wai indicó que la aprobación del EIAS es un avance crucial y que el Proyecto está progresando según lo programado. En la etapa siguiente, el reasentamiento de 27,000 residentes (6,800 familias) es aún más importante y delicado que cualquier otro reto técnico que pueda surgir durante la fase de construcción, añadió.

El EIAS facilita el control de los riesgos

Oriental Outlook: En su opinión, ¿cuál es el mayor desafío al que se ha enfrentado en el curso de la realización del EIAS del Proyecto del Canal de Nicaragua?

Pang Kwok Wai: El EIAS para el Proyecto del Canal de Nicaragua es probablemente el más arduo y complicado en el mundo hecho hasta ahora. El Canal de Nicaragua es el proyecto de ingeniería civil más grande del mundo, con una proyección de volumen de excavación aproximada de 5 mil millones de metros cúbicos, el estudio de EIAS cubre un corredor de 276 km de largo por 10 km de ancho, un área mucho más grande que el espacio requerido por el Canal, que es de 276 km de largo, entre 230 y 280 metros de ancho por 30 metros de profundidad.

Además, el informe del EIAS de 2.75 millones de palabras abarca no sólo los impactos ambientales, sino también los impactos sociales, incluidos la conservación del patrimonio cultural, el reasentamiento de la población afectada y así sucesivamente.

El EIAS para el Proyecto del Canal de Nicaragua fue conducido por la compañía británica Environmental Resources Management (ERM), una de las consultoras ambientales más importantes del mundo. Durante los periodos de mayor actividad dicho estudio requirió de más de 200 profesionales.

Oriental Outlook: ¿Por qué el EIAS debía cubrir un corredor de 10 km de ancho?

Pang Kwok Wai: Ahora estamos llevando a cabo un levantamiento aéreo de LiDAR y geofísico a lo largo de la ruta del Canal y de la zona costera del Lago de Nicaragua. En caso de que se identifique alguna condición geológica adversa en la ruta propuesta tras la finalización del estudio aéreo y la recolección de datos geológicos, aún tendremos otras alternativas dentro de ese corredor de 10 km de ancho. Además, contaremos con una amplia área de estudio que sin duda permitirá tener más espacio para la optimización de la vía acuática y bajar costos mientras reducimos al mínimo los impactos negativos sobre el medio ambiente y las comunidades.

Oriental Outlook: ¿Cómo fue la colaboración con ERM? ¿Han experimentado algún desacuerdo?

Pang Kwok Wai: ERM ha llevado a cabo una amplia labor, detallada y profesional, como por ejemplo el análisis de los posibles impactos sobre los recursos del suelo e hídricos a través de simulación con tecnología de punta. Se llevaron a cabo minuciosos estudios sobre la flora y fauna y los recursos hídricos a lo largo de la ruta del Canal durante 12 meses antes de llegar a las conclusiones finales y proponer recomendaciones.

Otro ejemplo es que una de las rutas del Canal propuestas pasaría a través de una reserva que, según ERM, es el hogar de una especie de rana del tamaño de una uña, lo que podría requerir la reubicación para la conservación de las especies. Afortunadamente, se seleccionó otra ruta que no pasara por dicha reserva.

Oriental Outlook: Hasta el momento, ¿cómo ha afectado el aspecto ambiental al Canal?

Pang Kwok Wai: Inicialmente se habían propuesto seis posibles rutas para el Canal, entre las cuales las Rutas 3 y 4 fueron preseleccionadas. En vista que la Ruta 3 pasaría a través de la reserva antes mencionada, así como varias ciudades, resultando en un mayor impacto en las comunidades, se optó finalmente por la Ruta 4 para el Canal, aunque esta ruta requería mucho más volumen de excavación.

A pesar de que había sido seleccionada la ruta final, todavía había problemas por resolver. Por ejemplo, hay una parte de un humedal dañado en el lado Este del Lago de Nicaragua. Teníamos planeado canalizar el Canal a través de un río que atraviesa dicho humedal con el fin de reducir el volumen de excavación; sin embargo, según ERM, es posible y también necesario restaurar el humedal y HKND debe ayudar en la protección del río y la restauración de humedales con el fin de compensar los impactos ambientales negativos del Proyecto. Por lo tanto, decidimos evitar el río, aunque dicho cambio aumentará el costo de construcción en US $ 700 millones.

En general, el EIAS no sólo ha identificado riesgos potenciales que el Proyecto puede enfrentar, sino también ha recomendado medidas para mitigar dichos riesgos.

Adquirir financiación mundial mediante el cumplimiento con las normas internacionales

Oriental Outlook: Ha habido dudas sobre el impacto ambiental y el informe del EIAS del Canal de Nicaragua. ¿Cómo lo ve?

Pang Kwok Wai: Hasta ahora, aquellos que han desacreditado el informe del EIAS para el Canal de Nicaragua no han presentado ninguna prueba sólida. Con la ayuda de ERM, esperamos lograr un impacto ambiental positivo neto.

El Lago Cocibolca en Nicaragua, con una superficie de 8,200 km cuadrados, lo que equivale a 3.5 veces la del Lago Tai [Nota: el tercer mayor lago de agua dulce en China], es el lago de agua dulce más grande de América Central. Las comunidades locales temen que el agua del Lago pueda contaminarse una vez que el Canal esté abierto. Sin embargo, los desechos procedentes de las actividades humanas y la producción en las inmediaciones del Lago ya han causado una grave contaminación. La agricultura de tala y quema que ha convertido los bosques en tierras de cultivo también ha dado lugar a una sedimentación severa del Lago.

Hemos comenzado a brindar apoyo al gobierno mediante la plantación de árboles a lo largo de la ruta del Canal y la costa del Lago.

La construcción del Canal y las esclusas evitarán la intrusión de agua salada y desviará agua en los ríos que desembocan en el Mar Caribe hacia el Lago de Nicaragua, también llamada "Desviación de las aguas Este-Oeste", mejorando los recursos hídricos del Lago de Nicaragua.

En medio de las críticas por parte de los medios occidentales, sólo un artículo publicado por una revista menos influyente de Estados Unidos nos pareció razonable. Un geólogo señalaba en ese artículo que existe una grieta en el fondo del Lago de Nicaragua, lo que representa un riesgo potencial para las obras de construcción. Por ello, hemos enviado un grupo de profesionales a realizar investigaciones del sitio y los resultados han mostrado que la grieta no es grave y no representa una amenaza.

Oriental Outlook: Además del impacto ambiental, ¿qué otros riesgos ha identificado el EIAS?

Pang Kwok Wai: Desde la perspectiva de los riesgos de construcción, el mayor problema radica en los errores de datos geológicos. En 2014 ERM identificó más de 400 sitios arqueológicos a lo largo de la ruta del Canal. Creo que existe la posibilidad de que pirámides puedan ser descubiertas a lo largo de la ruta.

Hemos firmado un acuerdo con el Gobierno de Nicaragua estableciendo que HKND es responsable de la excavación, registro y almacenamiento de las reliquias y piezas arqueológicas durante la construcción. Posteriormente estas serán entregadas a las autoridades pertinentes y el gobierno estará a cargo del estudio del patrimonio. Durante el estudio aéreo actual, hemos destacado también el requisito de identificar los sitios arqueológicos. Hoy en día, las estructuras subterráneas de hasta 20 metros de profundidad pueden ser detectadas mediante técnicas de inspección aérea. 

Oriental Outlook: ¿Por qué HKND Group ha realizado un esfuerzo tan grande para el EIAS?

Pang Kwok Wai: Existe una amplia percepción de que el Proyecto del Canal se basa principalmente en fondos de China; sin embargo, estamos llevando a cabo un proyecto internacional, por ende, la adopción de las normas internacionales es vital para asegurar la financiación mundial. Ahora que el Gobierno de Nicaragua ha aprobado el EIAS, el mayor obstáculo de la financiación del Proyecto ha sido superado.

Reasentamientos es la principal prioridad

Oriental Outlook: Ahora que el ESIA está aprobado, ¿cuál es la prioridad?

Pang Kwok Wai: El reasentamiento es nuestra prioridad en esta nueva etapa. 

En términos generales, el área afectada para establecer los reasentamientos no es significativamente grande. En relación a las condiciones de vida de la población reasentada, las viviendas que el gobierno les proveerá serán de mucho mejor calidad que las que actualmente tienen. 

El gobierno se ha comprometido a finiquitar el tema de los reasentamientos en un periodo de 12 a 18 meses después de iniciada la etapa de reubicación. Ellos se han propuesto a garantizarle a cada familia, independientemente de su condición económica, una vivienda de por lo menos 60 metros cuadrados, y ellos también esperan que nosotros coadyuvemos a lograr esta meta con el Proyecto del Canal.

En 2014 concluimos un censo de cuántos familias y habitantes eran afectados y a cuánto asciende el valor de las propiedades en un esfuerzo conjunto en el que participaron más de 400 profesionales y técnicos del Changjiang Institute of Survey, Planning, Design and Research Co., Ltd. (CISPDR), la Procuraduría General de la República (PGR), la Dirección General de Ingresos (DGI) y el Instituto Nicaragüense de Estudios Territoriales (INETER). El censo cubrió el 90% de la población afectada excepto esos que viven en los bosques vírgenes del Este. 

Oriental Outlook: ¿A cuánto asciende el costo estimado para la inversión de los reasentamientos?

Pang Kwok Wai: En cuanto a la compensación en el reasentamiento, el precio de la tierra sería precio justo de mercado.

La compensación por cada habitante afectado ha sido ampliamente estudiada. El Canal es de 276 km, parte de las tierras que se utilizarán en el 2016, pero otras no se utilizarán hasta dentro de 3 o incluso 5 años, y lo que estamos estudiando es maximizar la utilización de las tierras después del pago de la compensación. 

Oriental Outlook: Para los habitantes que serán reubicados, una de las preocupaciones es ¿cómo van a resolver el tema de las comunidades indígenas? 

Pang Kwok Wai: El plan de reasentamiento incluye 25 familias indígenas, de acuerdo a la legislación nicaragüense, las tierras indígenas son de propiedad colectiva de las comunidades y no pueden ser vendidas, una situación similar a la de los nativos de los Estados Unidos. Nuestro plan es rentarles las tierras a las comunidades indígenas por 100 años ya que el Canal pasará por 30 km de sus tierras. 

El plan de reasentamiento de las familias indígenas es un poco complicado. Por ejemplo, si las tierras están ubicadas frente a un rio, esa familia deberá ser reubicada en tierras que tengan condiciones similares, a la ves necesitaremos reubicar sus tumbas o cementerios. 

ERM organizó antropólogos para participar en el Estudio de Impacto Ambiental y Social y trabajos relevantes. Por ejemplo, las iglesias a lo largo de la ruta del Canal deberán ser construidas en nuevos reasentamientos. Aunque tenemos que construir varia iglesia nuevas, la ruta 4 tiene menos temas complejos. 

Un Mega Proyecto Multinacional

Oriental Outlook: Hay interrogantes sobre la construcción del Proyecto del Canal: cómo construir el Canal de Nicaragua en cinco años, cuando el volumen de la excavación es más de tres veces mayor que el Proyecto de Desviación de Agua Sur a Norte, el cual ha tomado más de diez años en concluir. 

Pang Kwok Wai: Las técnicas de construcción para el Canal han madurado y existe mucha experiencia en China y alrededor del mundo. 

La dificultad estriba en el gran volumen de excavación. Actualmente el plan para la construcción es de un periodo de 60 meses que es el resultado de simulaciones computarizadas.

Una vez que la construcción llegue a su pico, estimamos que se utilizarán 4.6 millones de litros de petróleo diarios, que es el equivalente al consumo diario a nivel nacional de Nicaragua; por lo tanto, el abastecimiento de este será un reto y se necesitarán más de 200 camiones cisterna de combustible. El plan es almacenar combustible en diferentes lugares y luego abastecernos a través de oleoductos.

También se tienen que preparar los campamentos para la vivienda de 50,000 trabajadores durante el periodo pico de la construcción. 

Otra tarea es la construcción de un puerto porque los existentes son demasiado pequeños para desembarcar maquinaria de 200 y hasta 400 toneladas más el abastecimiento de diferentes tipos que estará entrando y saliendo vía puertos. Eventualmente, el nuevo puerto proveerá tres amarraderos para buques de 25,000 contenedores cada uno. 

Oriental Outlook: Existen dudas sobre el financiamiento y las finanzas de la operación, por ejemplo, de acuerdo a un método de cálculos, el retorno anual se espera sea de 10 mil millones, el cual se tiene que dividir la mitad con el Gobierno de Nicaragua, como lograrán el punto de equilibrio y obtener ganancias. ¿Cómo respondería usted a estas dudas?

Pang Kwok Wai: Los metidos de cálculos de esos que dudan tienen debilidades. El Proyecto no solo consiste en el tránsito de carga, también tendremos una zona franca, puertos, centros turísticos y otras actividades económicas. El estudio de viabilidad económica fue hecho y concluido por McKinsey & Company y actualmente estamos realizando proyecciones financieras adicionales.

Oriental Outlook: ¿Cuál es la posición localmente y en el exterior hacia el Proyecto del Canal?

Pang Kwok Wai: En Centroamérica y América Latina, la mayoría confía en el Proyecto del Canal con un 100% de confianza, y constantemente estamos recibiendo inversionistas interesados. Por el significado del Canal para Centroamérica, ellos están ansiosos de ser testigos del éxito del Proyecto.

Los europeos se mantienen neutrales; por otro lado, muchas compañías están dispuestas a participar en el Proyecto, ejemplos, una compañía Belga que diseña esclusas, otra compañía Holandesa que se especializa en dragado así como la empresa británica ERM. Por otro lado, ellos están preocupados en los temas del financiamiento. 

Aunque los norteamericanos le dan la bienvenida a la navegación conveniente entre las costas del Este y del Oeste que facilitará el Canal, ellos también tienen sentimientos encontrados con los “chinos”. 

La gente de Nicaragua está orgullosa del Proyecto y también le ponen atención al impacto ambiental y a los temas del financiamiento, mientras que para la mayoría de las empresas chinas, la obtención del permiso ambiental es un logro de muchísimo valor. 

Para nosotros, el Proyecto del Canal de Nicaragua es un proyecto internacional, no solo durante la fase de construcción, pero durante todo el periodo de operación de todo el sistema integral, el que requiera de la participación de las mejores empresas muy bien seleccionadas alrededor del mundo. 

-Fin-